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Les Molécules de Psilocybine Et De LSD Peuvent-Elles Soulager La Souffrance Existentielle Liée À La Fin De Vie ?

Les psychédéliques peuvent fournir une aide précieuse au moment d’entreprendre le voyage ultime.

La détresse existentielle et l’angoisse liées à la fin de vie sont des phénomènes courants chez les patients approchant la mort. Bien qu’il puisse être difficile de définir ce qu’est la détresse existentielle, on retrouve des caractéristiques communes comme le manque de sens ou d’objectif, la perte de connexion avec les autres, les pensées sur le processus de la mort et la perte de son identité, de l’espoir, de l’autonomie et de la temporalité.1Ces symptômes se produisent souvent en parallèle avec une anxiété et une dépression graves et il a été démontré que ces symptômes diminuaient la qualité de vie des patients et de leurs familles, tout en augmentant le désir de précipiter la mort.

En Occident notamment, où les pratiques relatives à la mort ont été largement sécularisées et institutionnalisées, et où les sources traditionnelles de signification telles que la religion et la communauté sont de plus en plus absentes, la fin de la vie est devenue synonyme de peur, d’anxiété et d’incertitude.

Aujourd’hui, jusqu’à 40 % des patients atteints de cancer qui entrent en soins de longue durée remplissent les critères d’un trouble de l’humeur.2,3 Cependant, les options thérapeutiques actuelles pour traiter la souffrance existentielle se sont avérées au mieux inadéquates.4,5 Dans le système de soins de santé et de soins palliatifs, l’anxiété existentielle est généralement comprise comme un problème de santé mentale et traitée par la psychothérapie, généralement en conjonction avec des antidépresseurs tels que les inhibiteurs sélectifs du recaptage de la sérotonine (ISRS) ou des antipsychotiques tels que l’halopéridol. Toutefois, ces interventions sont susceptibles de produire des effets secondaires indésirables et les rechutes sont fréquentes.6 Dans plusieurs études, les chercheurs n’ont pas non plus réussi à démontrer un effet clair des antidépresseurs sur le traitement des troubles dépressifs majeurs en comparaison avec un placebo.7

Les premières études sur l’utilisation du LSD et de la psilocybine dans le traitement de l’anxiété de fin de vie

Le besoin urgent de trouver un modèle thérapeutique plus adapté pour faire face à la souffrance physique et psychologique qui accompagne souvent la fin de vie n’est pas nouveau. La première étude rigoureuse connue utilisant des substances psychoactives pour traiter la souffrance liée à la fin de la vie a été dirigée par Eric Kast à l’université de Chicago dans les années 1960.8 Kast et ses collègues voulaient savoir si le LSD pouvait réduire la perception de la douleur chez les patients atteints d’un cancer en phase terminale. Il a découvert que non seulement le LSD entraînait une réduction significative de la douleur globale par rapport aux autres opioïdes utilisés à l’époque (Dilaudid et Demerol), mais que les patients faisaient également état d’une diminution de l’anxiété et de la peur de la mort.

Afin d’étudier ces effets, Kast a mené deux autres études de suivi, en administrant du LSD à un total de 208 patients en phase terminale.9 Les résultats de ces études ont montré que le LSD diminuait la perception de la douleur de manière significative pendant deux semaines, diminuait l’humeur dépressive, améliorait le sommeil et pouvait même provoquer des expériences de type mystique.10

Entre 1963 et 1970, inspiré par les travaux de Kast, Stanislav Grof a mené une série de recherches en utilisant comme contrôle de fortes doses de LSD (200-500 mcg par voie orale) et de dipropyltryptamine (DPT, 60-105 mg par voie intramusculaire), un autre nouveau psychédélique utilisé à l’époque.10 A peu près au même moment, Walter Pahnke évaluait l’impact de la psychothérapie assistée par le LSD chez des patients atteints d’un cancer en phase terminale à l’hôpital Sinaï de Baltimore.11 Tout comme Kast, les deux équipes de recherche ont constaté chez les participants une amélioration spectaculaire de l’anxiété, de la dépression, de l’isolement et de la peur de la mort, et ont constaté une corrélation inattendue entre les expériences mystiques spontanées provoquées par le LSD et les améliorations cliniques.

Indépendamment des résultats impressionnants de ces études, après l’adoption du Controlled Substances Act en 1970 aux États-Unis, la recherche sur les substances psychoactives dans le cadre des soins de fin de vie est restée lettre morte pendant près de 40 ans.

Dernières nouvelles

Ces dernières années, plusieurs universitaires ont repris le flambeau psychédélique là où Grof et Panhke l’avaient laissé au début des années 1970. Leurs résultats continuent de dépasser les attentes en matière de traitement de l’anxiété liée à la fin de vie.

En 2011, Charles Grob et ses collègues ont mené une étude pilote pour évaluer l’innocuité et l’efficacité de la psilocybine, une molécule présente dans les champignons hallucinogènes, pour le traitement de l’anxiété associée à un diagnostic de cancer en phase terminale.12 Ils ont surveillé les fonctions physiologiques (rythme cardiaque, RH et tension artérielle, BP) ainsi qu’une série de mesures psychologiques en utilisant une batterie de tests relatifs à la dépression, à l’humeur et à l’anxiété chez 12 participants. Les données n’ont montré que des élévations mineures de la fréquence cardiaque et de la pression artérielle après l’administration de psilocybine, mais une réduction soutenue de l’anxiété pendant plusieurs semaines, démontrant ainsi que le recours à la psilocybine est une réponse efficace et sans danger, même au sein de cette population fragile.

En 2016, Roland Griffiths et ses collègues de l’université Johns Hopkins ont conçu un essai croisé, randomisé et en double aveugle, comparant les effets de doses faibles (1 ou 3 mg/70 kg) et élevées (22 ou 30 mg/70 kg) de psilocybine sur un échantillon beaucoup plus important, cette fois-ci 51 patients atteints de cancer en phase terminale13. Corroborant les conclusions de Grob et al. cette étude a montré qu’à fortes doses, la psilocybine entraînait une diminution substantielle des évaluations par les médecins et par les patients eux-mêmes de l’humeur dépressive et de l’anxiété, ainsi qu’une amélioration de la qualité de vie, de l’optimisme et une diminution durable de l’anxiété liée à la mort.

L’année dernière, Agin-Liebes et al. ont réalisé la seule étude de suivi à long terme jamais réalisée sur les effets de la thérapie à la psilocybine sur les patients atteints d’un cancer potentiellement mortel14. Les chercheurs ont montré que 4,5 ans après une séance de psychothérapie assistée par la psilocybine, 60 à 80 % des participants remplissaient toujours les critères de réponses aux antidépresseurs et aux anxiolytiques cliniquement significatives. En outre, 71 à 100 % des participants ont estimé que leur expérience de la psilocybine avait été l’une des plus significatives de leur vie.

Pourquoi les psychédéliques sont-ils si efficaces pour traiter l’anxiété existentielle ?

Les mécanismes d’action des psychédéliques classiques tels que le LSD et la psilocybine dans le traitement de la détresse existentielle ne sont pas encore bien compris. Il est possible que l’amélioration de la flexibilité cognitive et l’augmentation de la réceptivité après une expérience de type mystique puissent jouer un rôle.15,17 La comparaison entre l’expérience psychédélique et l’expérience de la mort est toutefois assez intuitive, car toutes deux impliquent “un voyage vers de nouveaux domaines de conscience”, comme le décrit Timothy Leary dans The Psychedelic Experience.18

Les psychédéliques peuvent aider à soulager l’anxiété face à la mort en permettant au mourant d’accéder, comme le proposait Walter Pahnke dans les années 1960, à “des domaines inexploités de la conscience humaine, procurant un sentiment de sécurité qui transcende même la mort”.11 Et c’est dans ce sentiment de sécurité, qui semble si absent aujourd’hui, que les chercheurs peuvent trouver des réponses aux difficiles questions existentielles auxquelles chacun doit un jour faire face.

 

    REFERENCES
  1. Ross S, Bossis A, Guss J, et al. Rapid and sustained symptom reduction following psilocybin treatment for anxiety and depression in patients with life-threatening cancer: a randomized controlled trial. Journal of Psychopharmacology. 2016;30(12):1165-1180. doi:10.1177/0269881116675512
  2. Holland JC, Andersen B, Breitbart WS, et al. Distress management. Journal of the National Comprehensive Cancer Network: JNCCN. 2013;11:190–209. doi:10.6004/jnccn.2013.0027
  3. Mitchell AJ, Chan M, Bhatti H, et al. Prevalence of depression, anxiety, and adjustment disorder in oncological, haematological, and palliative-care settings: A meta-analysis of 94 interview-based studies. Lancet Oncology. 2011;12:160–174. doi:10.1016/S1470-2045(11)70002-X
  4. Cohen SR, Mount BM, Tomas JJN, Mount LF. Existential well-being is an important determinant of quality of life – evidence from the McGill quality of life questionnaire. Cancer. 1996;77(3): 576-586.doi:10.1002/(SICI)1097-0142(19960201)77:3<576::AID-CNCR22>3.0.CO;2-0
  5. Hermann CP. The degree to which spiritual needs of patients near the end of life are met. Oncology Nurses Forum. 2007;34(1):70-78. doi:10.1188/07.onf.70-78
  6. Li M, Frye R, Shelton R. Review of Pharmacological Treatment in Mood Disorders and Future Directions for Drug Development. Neuropsychopharmacology. 2012;37:77-101. doi:10.1038/npp.2011.198
  7. Iovieno N, Tedeschini E, Bentley KH, et al. Antidepressants for major depressive disorder and dysthymic disorder in patients with comorbid alcohol use disorders: a meta-analysis of placebo-controlled randomized trials. Journal of Clinical Psychiatry. 2011;72(8):1144-1151. doi:10.4088/JCP.10m06217
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  9. Kast EC. Psychedelics: The Uses and Implications of Hallucinogenic Drugs. 1970; New York: Anchor Books.
  10. Grof S, Goodman LE, Richards WA, Kurland AA. LSD-assisted psychotherapy in patients with terminal cancer. International Pharmacopsychiatry. 1973;8:129–144. doi:10.1159/000467984
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  12. Grob CS, Danforth AL, Chopra GS, et al. Pilot study of psilocybin treatment for anxiety in patients with advanced-stage cancer. Archives of General Psychiatry. 2011;68:71–78. doi:10.1001/archgenpsychiatry.2010.116
  13. Griffiths RR, Johnson MW, Carducci MA, et al. Psilocybin produces substantial and sustained decreases in depression and anxiety in patients with life-threatening cancer: A randomized double-blind trial. Journal of Psychopharmacology. 2016;30(12):1181-1197. doi:10.1177/0269881116675513
  14. Agin-Liebes GI, Malone T, Yalch MM, et al. Long-term follow-up of psilocybin-assisted psychotherapy for psychiatric and existential distress in patients with life-threatening cancer. Journal of Psychopharmacology. 2020:1-12. doi:10.1177/0269881119897615
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  16. Carhart-Harris RL. How do psychedelics work? Current Opinion in Psychiatry. 2018;32:16–21. doi:10.1097/YCO.0000000000000467
  17. MacLean KA, Johnson MW, Griffiths RR. Mystical experiences occasioned by the hallucinogen psilocybin lead to increases in the personality domain of openness. Journal of Psychopharmacology. 2011;25:1453–1461. doi:10.1177/0269881111420188
  18. Leary T, Metzner R, Alpert R. The Psychedelic Experience. 1964; London: Penguin Books.
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